Depuis 1945, une soixantaine d'accidents de criticité ont été répertoriés dans le monde, principalement aux Etats-Unis (33) et dans l'ex-URSS (19). Ils ont entraîné la mort de 19 personnes dont 15 entre 1953 et 1971. Deux tiers de ces accidents sont survenus dans des réacteurs de recherche, dont un sans conséquence en France, en 1960, sur le réacteur expérimental Alizé du CEA.