Ce n'est que plus tard que Rutherford fit sa remarque devenue célèbre, pour décrire l'étonnement qu'il ressentit : « It was as if you fired a 15 inch shell at a piece of tissue paper and it came back and hit you ». Etant données leur énergie, leur vitesse et leur masse, les particules pouvait en être comparées à des obus en regard de la mince couche d'atomes d'or traversée.