Au sens de Marie Curie, la radioactivité provient du noyau, c'est pourquoi les physiciens ont appelé rayons gamma les rayonnements électromagnétiques (ou photons) émis par les noyaux alors qu'ils ont appelé rayons X ceux issus des couches profondes de l'atome. En fait, tous les rayonnements électromagnétiques (ondes radio, infrarouges, visibles, UV,X, gamma) sont de même nature : seule diffère l'énergie et la longueur d'onde qui leur est reliée. Les physiciens généralisent aujourd'hui l'appellation de "gamma" à des photons d'énergie supérieure à 100 keV.