Les probabilités (appelées sections efficaces) d'absorption de neutron s’expriment dans une unité appelée « barn ». Elles sont très importantes avec des neutrons lents pour des éléments absorbeurs comme le bore-10 (3800 barns) et le cadmium (2000 barns) utilisés pour le contrôle des réacteurs, comparées aux sections efficaces dans le carbone utilisé comme modérateur (0,003 barn) ou le fer (10 barns). Il s’agit alors d’éviter les captures de neutrons.